Como Yayoi Kusama cativou o mundo, invandindo museus e o mercado de arte?

Em meados de abril, a artista de 91 anos Yayoi Kusama tinha uma mensagem para o coronavírus. A pandemia causou inúmeras perturbações ao seu mundo. O hospital psiquiátrico onde ela mora em Tóquio estava trancado, impedindo-a de ir trabalhar em seu estúdio próximo. Sua empresa, KUSAMA YAYOI Co., Ltd., foi forçada a suspender a autenticação e o registro de obras de arte. Mas a declaração dela ignorou esses inconvenientes. Citando seu papel de “revolucionária do mundo pela arte”, Kusama reuniu a humanidade para lutar e ordenou que o vírus “desaparecesse desta terra”. O gesto ousado lembrou a carta aberta da artista a Richard Nixon em 1968, onde ela propôs o fim da guerra dos EUA no Vietnã em troca de pintar bolinhas de Eternal Truth em todo o “corpo duro e masculino” do presidente eleito. Esse apelo foi lido em voz alta para groupies nuas em um happening em seu estúdio em Nova York.

Alimentada por visões de redes, flores e bolinhas que se estendem infinitamente de suas obras de arte, o próprio projeto de Kusama sempre teve ambições bastante virais. No catálogo do programa que a colocou de volta no mapa do mundo da arte em 1998, após anos de negligência, a curadora Lynn Zelevansky escreveu que Kusama “queria que seu trabalho invadisse e conquistasse o mundo como uma epidemia”. Vinte e dois anos e 122 mostras em museus depois, Kusama parece estar no caminho, onde até uma pandemia de verdade mal achatou sua curva. O Covid-19 levou ao adiamento de duas grandes exposições dela, no Museu Hirshhorn e no Sculpture Garden, em Washington, DC, e no Jardim Botânico de Nova York – e depois veio o adiamento de sua maior retrospectiva até hoje na Europa, O quarto espelho infinito, no Gropius-Bau, em Berlim, programado para setembro antes de ser transferido para a próxima primavera.

Essas esculturas de cubículos caleidoscópicos são uma das principais razões pelas quais Kusama se tornou a artista mais popular em nosso mundo socialmente mediado. Os visitantes ficam na fila por horas para passar menos de um minuto sozinhos nas salas repletas de espelhos cheios de luzes cintilantes, abóboras e, às vezes, falos empalhados. Dado pouco tempo para tirar uma selfie, e muito menos contemplar o universo, a maioria das pessoas opta pela selfie. Após a pandemia de museus fechados, o The Broad em Los Angeles começou a transmitir sua instalação no Instagram; mais de 20 mil espectadores entraram na primeira sessão.

Yayoi Kusama com pinturas de sua série em andamento “My Eternal Soul”. FOTO: TOMOAKI MAKINO.

Kusama oferece tudo o que um museu do século 21 poderia pedir – arte, multidões de experiências, likes nas mídias sociais e dinheiro – em uma elegante caixa espelhada. Desde 2011, as obras de Kusama estão espalhados pelo mundo, com cinco grandes exposições percorrendo 34 cidades. Em 2014, a retrospectiva de Kusama Obsessão Infinita na América Central e do Sul teve a maior taxa de frequência de exposições de museus do mundo, de acordo com a pesquisa anual do The Art Newspaper, com mais de 2 milhões de pessoas. Yayoi Kusama: Infinity Mirrors, que visitou seis instituições norte-americanas entre 2017 e 2019, teve origem no Museu Hirshhorn em Washington, DC, e foi curado por Mika Yoshitake. Foi composta de seis das 20 salas de espelho da artista e atraiu mais de 800 mil visitantes, validando as vitrines do Instagram como a aquisição institucional de escolha.

A enorme popularidade de Kusama decorre não apenas da experiência transformadora de sua arte fotogênica ou de seu alcance digital, mas também de sua narrativa pessoal convincente. Sua marca cultural como tia excêntrica da pop art ao mesmo tempo subestima seu significado histórico-artístico e alimenta as chamas de seu sucesso no mercado de arte. Colecionadores e museus disputam a compra de peças de sete dígitos de sua poderosa rede de revendedores, enquanto as casas de leilão venderam mais de US$ 550 milhões em obras de arte de Kusama nos últimos dez anos. Com um recorde de US$ 7,9 milhões em um leilão de uma de suas pinturas históricas da Infinity Net de 1959, Kusama é a artista viva mais vendida do mundo e ainda é subvalorizada em relação a seus colegas. Essa atividade global é o culminar da extraordinária ambição da própria artista, que impulsiona sua prática há 70 anos. Mas é também o resultado de uma estrutura de apoio que reúne hospital, estúdio, fabricantes e galerias para cercá-la como um exoesqueleto. Envolta neste traje mecânico superpoderoso, ela produz obras de arte, exposições e produtos que formam o espetáculo Kusama infinitamente deslumbrante que vemos hoje.

Yayoi Kusama, Infinity Nets Yellow , 1960. CORTESIA DE OTA FINE ARTS , TÓQUIO / CINGAPURA; VICTORIA MIRO, LONDRES; DAVID ZWIRNER , NOVA YORK.

Kusama tornou aspectos de sua história de vida inseparáveis ​​de sua produção artística. Uma “característica bem ensaiada dos relatorios de estudos de Kusama”, como Yoshitake coloca, é que a arte de Kusama retrata alucinações que começaram em sua infância traumática no Japão rural. Novas pesquisas estão reescrevendo esse roteiro, enquanto enfatizam o abraço tenaz de Kusama da arte como fonte de estabilidade em uma vida tumultuada.

Durante a estada de 15 anos de Kusama em Nova York, de 1958 a 1973, embora ela tenha sido incansável no desenvolvimento de sua principal série de obras de arte – as pinturas Infinity Net, e os objetos da série Acumulação, cobertos de falo de pelúcia, além de Infinity Mirror Rooms com performances e eventos de pintura de bolinhas – enquanto tentava ganhar a vida, ela enfrentou dificuldades e decepções em quase todos os aspectos.

Ela começou indo de porta em porta a galerias e lojas de molduras, tentando vender algumas das 2 mil aquarelas que ela trouxera do Japão. Ela conseguiu um estúdio e aprendeu a pintar com óleo, desenvolvendo um estilo que era inteiramente dela. Sua primeira mostra de cinco pinturas da série Infinity Net em 1959 foi uma revelação imediata para seus colegas artistas, incluindo seu amigo Donald Judd, crítico de slash de estudantes de graduação. A resenha de Judd nesta revista do programa da exposição começa: “Yayoi Kusama é uma pintora original”. Judd e Kusama se tornaram e permaneceram próximos. Ele se mudou para o loft acima dela na East 19th Street. Ele comprou uma de suas primeiras pinturas. Ele ajudou a transportar cadeiras e um barco a remo para o estúdio dela, e cobriu-as com milhares de protuberâncias fálicas para criar suas Acumulações.

Da esquerda para a direita: Acumulação de Yayoi Kusama , 1962–64; Listras vermelhas , 1965; e Arm Chair, 1963. FOTO: CATHY CARVER. CORTESIA DE OTA FINE ARTS, TÓQUIO / CINGAPURA; VICTORIA MIRO, LONDRES; DAVID ZWIRNER, NOVA YORK.

Foi Kusama quem apresentou Judd a Dick Bellamy, o proprietário asiático-americano da Green Gallery, durante uma visita ao estúdio. Judd e Flavin acabaram se juntando à galeria. Kusama não.

Kusama ficou cada vez mais desesperadA para se juntar a uma grande galeria em Nova York. Suas mostras na Gres Gallery, de Beatrice Perry, em Washington, DC, e depois em galerias menos conhecidas de Nova York, incluindo a de Richard Castellane, foram imensamente importantes para Kusama, mas não para o mercado de arte. Perry e Castellane apoiaram Kusama adquirindo dezenas de obras, mas não se interessaram por curadores ou colecionadores influentes. A historiadora de arte Midori Yamamura estabelece conexões entre a deterioração da saúde mental de Kusama, seu estresse na carreira e o clima político e cultural triunfalista do mundo da arte de Nova York na década de 1960, que, na época de seu negociante mais influente, Leo Castelli, era decididamente americano, branco e masculino. Em julho de 1960, dois dias depois que uma assistente da Martha Jackson Gallery cancelou uma muito procurada visita ao estúdio com Kusama, a artista perturbada se jogou pela janela do segundo andar. Ela passou as próximas seis semanas se recuperando de seus ferimentos e incapaz de trabalhar.

Outro incidente que começou como uma dica de sucesso se transformou em décadas de dor persistente. Em junho de 1962, Kusama mostrou pela primeira vez seus objetos de escultura Acumulação em uma exposição coletiva na Galeria Verde. Dick Bellamy incluiu uma cadeira incrustada de falo e um assento de amor ao lado de uma pintura de Andy Warhol e um terno de gesso de Claes Oldenburg. Em uma entrevista de 1999, Kusama disse que Bellamy ofereceu a ela uma exposição de objetos da série Acumulação, mas que ela não tinha dinheiro para fazer isso. A vaga da exposição foi para Oldenburg.

Yayoi Kusama, agregação: Exposição de mil barcos , 1963. CORTESIA DE OTA FINE ARTS, TÓQUIO / CINGAPURA; VICTORIA MIRO, LONDRES; DAVID ZWIRNER, NOVA YORK

Na verdade, é provável que Bellamy nunca tenha lhe oferecido uma exposição. Naquele momento, o estúdio de Kusama estava cheio de objetos de Acumulação, e ela ficou arrasada com a traição de Oldenburg. Dias depois da abertura de Oldenburg, ela tirou fotos documentando-se cercada por suas esculturas, incluindo o barco a remo assistido por Judd que ela mostraria dois anos depois. Na mesma semana, o calendário de Kusama registra sua primeira receita de tranquilizantes. Ela sofreu um colapso nervoso e foi hospitalizada após outra possível tentativa de suicídio. Sua medicação embotou as habilidades motoras finas em que ela confiava para criar suas pinturas. Outro efeito colateral, como ela explicou a um amigo em sua cidade natal, Matsumoto, no Japão, foram as alucinações. Este medicamento para a ansiedade relacionada ao trabalho, e não para os traumas da infância, é a primeira menção a alucinações no arquivo de Kusama.

Enfrentando obstáculos em Nova York, Kusama, no entanto, era procurada por exposições coletivas na Europa, embora as vendas fossem problemáticas na melhor das hipóteses. No final de 1965, ela passou meses na Itália criando o Driving Image, uma grande instalação de Acumulação com uma mesa coberta por falo, para uma exposição na Galleria d’Arte il Naviglio, em Milão. O trabalho não vendido foi enviado para Londres como “móveis”, onde ficou preso na alfândega. (Um revendedor amigável em Amsterdã acabou resgatando o lote, mas em algum momento do caminho, e sem o conhecimento de Kusama, a arte multipartida foi dividida e vendida em partes; metade acabou na coleção de Peter Ludwig em Colônia.

Yayoi Kusama com Narcissus Garden na Bienal de Veneza, 1966.
CORTESIA DE OTA FINE ARTS, TÓQUIO / CINGAPURA; VICTORIA MIRO, LONDRES; DAVID ZWIRNER, NOVA YORK.

Mesmo gerando mais exposição do que as vendas reais, Kusama adotou a performance fotogênica como seu modelo de negócios quando retornou a Nova York. Com o movimento de contracultura em pleno andamento, ela encenou Happenings no final dos anos 60, quando pintou bolinhas nos corpos nus dos participantes. Ela vendeu ingressos – mais uma vez, US$ 2 era o preço – para exibir cenas de filmes do Happening, e ofereceu filmes para venda por correspondência. Ela projetou vestidos para vender em lojas de departamento, mas que nunca saiu de seu estúdio. Ela emprestou seu nome a um tablóide sexual no centro chamado Kusama Orgy. De suas várias empresas, a única que parecia ganhar dinheiro era um estúdio de pintura corporal de bolinhas, onde os clientes agendavam uma sessão de nudez com um jovem ou uma mulher e se pintavam com bolinhas por meia hora (US$ 12) ) ou uma hora (US$ 20). Durante a agitação da época, Kusama encenou Happenings em locais politicamente carregados, pontilhando seus artistas nus na Bolsa de Valores de Nova York e em outros locais públicos até a chegada da polícia. A imprensa local, sempre convidada, ficou cansada.

Kusama tinha 40 anos em 1969 quando visitou o Japão e tentou encenar Happenings com nus de bolinhas em um programa de TV matinal e na rua em Tóquio. Ela foi rapidamente censurada e presa, respectivamente. Quando voltou ao Japão para sempre em 1973, estava sem dinheiro, desesperada e com uma saúde terrível. Seu pai morreu em 1974. Em 1977, ela se mudou para o hospital psiquiátrico onde ainda mora até hoje. O programa de arte-terapia ali proporcionou um ambiente favorável para Kusama reconstruir sua vida e sua prática artística.

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